Tax Advisory

杜渐防微
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杜渐防微

陈韵祺律师谢升余律师

 

因为家族企业纠纷将家族成员告上法庭是一件令人遗憾,却也不是不常见的事。 我们当然不乐于看见家族的和谐受到破坏,但怎样才能防患于未然?在本文中,我们将探讨如何利用企业管治工具协助家族企业传承的规划。 

 

从范例中学习

你可能还记得,身为香港第二大地产发展商和上市公司新鸿基地产有限公司(新鸿基)董事局成员的郭氏兄弟,曾透过诉诸法律程序解决公司控制权争议的事。 2008年,大哥郭炳湘向香港法院申请禁制令,以图阻止董事局终止其被任命为董事局主席兼行政总裁,及/或改任他为非执行董事。 该禁制令最终遭到撤销,理由是法院不能干预涉及公司内部管理事宜的董事局事务。 

 

虽然新鸿基的范例涉及董事局层面的事宜,但郭炳湘提起的法律行动反映了少数股东的困难。 在现行法律框架「少数服从多数」的原则下,一般而言,法院不能协助少数股东维持其董事职位。 

 

另一个关于家族企业控制的范例为镛记控股有限公司 (镛记控股),该公司作为最终控股公司从事经营以烧鹅闻名的镛记酒家业务。 甘健成(原名琨胜) 鉴于弟弟甘琨礼不公平地损害他于镛记控股的利益,因此针对琨礼提出呈请,要求琨礼全面收购他的股份,或者让镛记控股清盘。 最后,终审法院于2015年作出清盘令,但让该清盘令暂缓28天生效,以待双方商讨收购的条款(但双方最后亦未能就此达成协议)。 尤其令人遗憾的是,双方原则上同意了收购安排,但却无法确定特别是价格等细节。 结果,清盘一事无可避免,并交由外部的专业清盘人处理清盘程序。 

 

从上述的范例来看,根据「少数服从多数」这个正当的概念,法院很少从少数股东的利益出发干涉公司事务。 此外,虽然在现行的框架下有一些可以帮助少数股东的机制,令到他们免受多数股东的压迫,但这种机制会导致不确定或者激烈的结果,未必能符合少数股东原先的目的,所以光靠这种机制是不足够的。 

 

这说明要解决家族企业传承的问题,是需要额外的方法。 例如,在镛记个案中,如果股东事先就股份收购机制在股东协议中达成共识,就可以避免这种结果。 股东只需要在股东协议上提前议定如何厘订股份的收购价,无论是通过净资产价值(NAV)法,市盈率法还是现金流量法。 一旦立订规则,股东只需要遵循白纸黑字的条款,就可以免于任何不必要的争论和冲突。

 

然而,股东协议只是基于企业管治这个更广泛的概念的一项工具,而企业管治则是任何家族企业传承计划中的重要一环。 

 

企业管治工具

企业管治是指公司管理层、董事局、股东和其他持份者之间相互关系的一种规范化。 在家族企业的脉络里,这些成员还包括既非董事亦非管理层的家族成员。 企业管治对公司的顺利运营和不同持份者的平衡至关重要。 

 

家族企业的企业管治工具可以包括:

  1. 《公司条例》(第622章): 第622章载有规管香港公司的条文,以及在香港以外成,但在香港设立营业地点的公司。
  2. 公司章程 : 公司章程必须在公司注册处注册为公开数据,这不利于保障家族隐私,而且不应经常修改。
  3. 股东协议: 股东协议通常由所有股东签署,并且通常具有法律约束力,以便根据预先议定的规则管理公司,并确保股东通过协议去确定其权利和协议牵涉的范围。
  4. 独立董事/外聘顾问: 运用独立董事或外聘顾问可以保障公司的整体利益,但更适合较大型的家族企业。
  5. 信托营运/家族办公室: 这更适合已经发展到第二代或第三代的家族企业。 

 

股东协议

毫无疑问股东协议可以解决许多在家族企业传承过程中出现的企业管治问题。 股东协议是公司所有股东之间签订的合同,以确定各自的权利和责任,及使公司的管理更有条理。 藉着规管股东之间的关系、公司管理和股份拥有权,股东协议发挥了补充公司章程的作用。 股东还可以根据股东协议有效利用其股份,或者利用当中的条款以各股东都能接受的方式退出公司。

 
 
 
 

 
 
 
 

此外,股东协议的签订时机是非常重要的。实际上,人们总会遇到完全无法预见的事,例如死亡、精神上无行为能力、离婚或家庭内的突然危机和争议。一般而言,越快签订股东协议越好,因为不可预见的事件或家庭纠纷可能随时发生。如果股东协议在早期阶段达,当家族成员数目较少时(在家族成员自然横向增长前),自然可以更容易达成一致的共识。

 

结语

家族通过合同安排正式化成员之间的关系,这或许不符合传统中国社会长幼有序的概念而对有些人听起来有点奇怪。但是,合同条款确实在一定程度上能够解决家族企业的潜在纠纷。如果你不想看到经营长久的家族企业分崩离析,最好还是防患于未然。

 

 
 
 
 

(文章首次在香港特许秘书公会2019年8月号会刊发表 (http://csj.hkics.org.hk),由 Ninehills Media Ltd 出版 。)

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